Литература и жизнь        
Поиск по сайту
Пользовательского поиска
На Главную
Современная публицистика
Роман "Созвездие Близнецов"
Зарисовки прошлого и настоящего
Библиотека
История Европы и Америки XIX-XX вв
Как мы делали этот сайт
Форум и Гостевая
Полезные ссылки

НазадСодержаниеВперёд

Глава 14. О том, что прямой путь иногда бывает верным

- Датч! Завтра утром мы с тобой идём к Даасе, - констатировал Динко.

- Мне надо идти с вами! - отрезала на это Ха-Лан.

- Зачем? - невинно поинтересовался Динко. - Для облагораживания мужской компании?

Ха-Лан только хмыкнула заезженной шутке и серьёзно определила:

- Он вас не примет!

- Почему? - спросил Датч.

Хотя Ха-Лан, в отличие от других кади и недолюбливала уроки красноречия, на этот раз она снизошла до объяснений:

- Нет, конечно же, он вас примет. Назначит аудиенцию, скажем, эдак через недельку. Или через две, когда переговоры закончатся: чтобы не отвлекаться по мелочам. А что вы хотите? Адмиралы вообще - очень занятые люди.

- А тебя он, конечно же, примет, - уточнил Динко с некоторой иронией. - И несмотря на переговоры.

- Абсолютно точно! - изрекла кадийка, изобразив на своем рельефном лице уверенность с лёгким налётом высокомерия. - Вчера же принял! Да он просто не может меня не принять. Я - его бывший противник. Он подумает: "Вдруг эта Ха-Лан что-нибудь затевает". И примет. А вы для него - посторонние люди. Он о вас слыхом не слышал. Поэтому логичнее всего - он вас и примет, когда освободится после переговоров.

- Ладно! Идём вместе, - недолго думая согласился Динко и добавил: - Мы будем представлять из себя живописную картину: "Три капитана".

Ха-Лан оказалась права. Несмотря на весь скептицизм, которым просто сочился адъютант адмирала, Ярус Дааса принял их практически сразу.

- У меня мало времени, господа, - ответил он на их приветствия. - Но если дело действительно важное - я готов вас выслушать.

Он предложил им сесть и тут же сам опустился в кресло, чтобы гости не чувствовали себя скованно, по этикету дожидаясь, когда такая важная персона, как эльдорианский главнокомандующий, соизволит подать им пример.

На вид адмирал Ярус Дааса казался на столько старше Хазара, что вполне мог быть его отцом, а не братом. Неудивительно, что с ранней юности посвятив себя военной карьере, он уже получил адмиральское звание и чин главнокомандующего эльдорианских космических сил.

Он был не только старше, но и выше своего младшего брата минимум на пол головы. Словно и этим подчеркивал, на сколько его положение более значительное, чем положение Хазара. Как все эльдориане, Ярус Дааса выглядел безукоризненно. Повседневный адмиральский мундир, черный с золотом (при чем золота на нем было столько, что с таким же успехом можно было сказать "золотой с черным"), выгодно подчеркивал каждое движение его прекрасно развитого тела и даже то, как изящно и величественно он расположился в глубоком кресле. Глядя на самого молодого и самого значительного эльдорианского адмирала Яруса Даасу каждый мог теряться в догадках, по какой причине красавица Далила предпочла ему его гораздо более скромного брата. (Историю их любовного треугольника уже давно раструбила Ха-Лан). Однако, женская симпатия - загадочная вещь.

- Адмирал! - начал Динко, по старшинству беря инициативу на себя. - Мы принесли вам записи, которые могут коренным образом изменить ситуацию на переговорах вашей планеты с Гаммой-249.

Ярус Дааса внимательно смотрел на него, ожидая пояснений. Динко достал из кармана инфочип и положил его на стол.

- Здесь зафиксированы переговоры счастьевских военных с земным военным судном "Стерегущий".

- Что это значит? - спросил Ярус Дааса, сохраняя полное спокойствие.

- Будет лучше, если вы сами ознакомитесь с этим, - предложил Динко.

Нельзя сказать, что они ожидали бурной реакции. Эльдориане, особенно высокопоставленные, умеют держать эмоции в руках. Но адмирал превзошел все, что можно было представить. Терпеливо выслушав многочисленные записи, щедро переданные Датчу матриархом вегов, он сказал только:

- Это может быть подделкой.

- Эти записи можно подвергнуть самой тщательной проверке, - заметил Джон.

Датч и Ха-Лан молчали....

- Откуда они у вас? - Это было не любопытство, а приказ: "Хотите, чтобы я вам поверил? Докажите - или ваши записи ничего не стоят".

- Матриарх Вегов, Барча Дваса передала их капитану Дагварду. Чтобы он в свою очередь предоставил их вам.

- Почему она сама не принесла эти записи мне, или эльдорианскому послу? - задал вопрос адмирал.

- Барча Дваса боится, - возразил Динко. - Она понимает, что ваши соотечественники не станут испытывать теплых чувств к тем, кто осуществил нападение на их территорию.

- Барча Дваса правильно понимает, - кивнув тщательно причесанной головой, согласился эльдорианин. - Но это не повод - относиться к подобным записям серьезно. Разве Земля не может пойти на такую подделку ради того, чтобы снять с себя ответственность за нападение своего корабля? Нет! Вы меня не убедили.

Адмирал выложил инфочип на стол и поднялся. Троица напротив него не двинулась с места. А Датч сказал:

- Адмирал! Мы знаем, где находится ваш брат.

Лицо адмирала не изменилось. Он продолжал стоять.

- Лорд Хазар Дааса находится на счастьевском крейсере "Золотая звезда", - продолжил Датч. - Он - не только ваш брат, но и наш друг.

- Адмирал! - добавил Динко. - Вы вольны не обсуждать эту тему с нами, но мы все равно предпримем попытку его спасения. Возможно, неудачную. И будет только хуже.

- Вы же понимаете, что мы не станем сидеть сложа руки, - поддержала Ха-Лан, до этого момента предоставлявшая мужчинам самим справляться с проблемой.

Адмирал Ярус Дааса, сохраняя полное спокойствие, опустился обратно в кресло. Он решил слушать дальше.

- Если счастьевцам удастся таким нечестным способом склонить эльдориан к выходу из Содружества, это может привести к непредсказуемым последствиям, - с нажимом проговорил Динко.

- А Хазар все равно пострадает, - добавила кадийка. Она не была такой сдержанной, как бывший разведчик Динко. Поэтому высказалась вполне в своем духе: - Ручаюсь, у счастьевцев уже сейчас поджилки трясутся от собственной наглости. Они посмели шантажировать великого адмирала Даасу! Да они просто побоятся отпускать Хазара. Потому что Хазар - единственная их заслонка от вашей мести.

Адмирал отнесся к грубоватой речи Ха-Лан совершенно спокойно и на этот раз задумался надолго. Его не прерывали.

- Я не могу организовать операцию по его спасению, - сказал он наконец. - Пока Крейсер счастьевцев в космосе, на орбите - на него практически невозможно заслать диверсионную группу. А едва они поймут, что я пытаюсь освободить Хазара, они уйдут в гиперпрыжок. Или уничтожат моего брата.

- А если бы крейсер сел на планету? - тут же спросил Датч.

- "Если" - ничего не значащее слово, - с достоинством заметил адмирал. Теперь он склонен был прочесть гостям разъяснительную лекцию. - Я не могу послать свои истребители, чтобы они подбили корабль предполагаемых союзников. Счастьевцы тут же вызовут подкрепление, уничтожат Хазара и объявят о вероломном нападении. Эльдории не нужна война со "Счастьем Человечества". И земляне не станут нападать на счастьевцев, даже если я попрошу их об этом. Потому что им тоже не нужна война. Уверен, кади будут руководствоваться такими же мотивами. Мне придется выполнить требования счастьевцев и сказать свое слово в пользу союза с "Счастьем Человечества". А потом, когда все закончится, я подам в отставку и постараюсь, как частное лицо, освободить своего брата. Если они его не вернут, - добавил адмирал, не заметив, что сам употребил такое ненадежное слово "если".

Датч встал.

- "Золотая звезда" сядет на Шаблин'гвас.

Адмирал не спеша и с достоинством перевел взгляд на капитана Дагварда. Остальные сделали то же самое, но несколько шустрее.

- Что вы намерены делать? - спросил Ярус Дааса тоном короля, не сомневающегося в том, что его подданный мгновенно подчинится и ответит.

Динко смотрел на капитана Дагварда с тревогой, стараясь угадать, что придумал его молодой и все еще очень горячий друг. А Ха-Лан с интересом, потому что по опыту знала: раз Датч что-то обещает, значит, уже что-то изобрел.

- Держите наготове диверсионную группу, - вместо объяснений сказал Датч адмиралу. - Крейсер сядет. Но остальное будет делом ваших специалистов.

Адмирал Ярус Дааса не опустился до того, чтобы переспрашивать.

- Я буду ждать, - сказал он, за всю аудиенцию так и не изменив своему спокойному достоинству.

***

Поначалу Датча восхищали и даже пугали размеры военных крейсеров дальнего радиуса действия. Эти монстры сходили со стапелей, вдоль которых средним шагом можно было идти пару часов. Но потом Датч Дагвард попал в свой первый дальний рейс, после окончания академии, на тяжелый грузовоз. И "монстры" превратились в "монстриков". Таких вот "монстриков", как "Стерегущий", к примеру, на ТГ-4807 "Белая Омела" (тот самый, на котором ему довелось летать в первый рейс) можно было упихать десяток штук. И еще осталось бы место для продовольствия, запасов воды, воздуха. В общем, для всего, что понадобится экипажу, чтобы везти "монстриков" куда-нибудь в дальний сектор дислокации. Вот чем "монстрики" превосходили ТГ - так это количеством людей на борту. "Белую Омелу" обслуживало три десятка человек. А на любом крупном военном крейсере одного экипажа и обслуживающего персонала присутствовало не меньше тысячи. Плюс пилоты истребителей, команды десантных ботов и прочей техники, гнездящейся на военном корабле.

На крейсере типа "Стерегущего" близнецы Дагварды летали свои 8 месяцев обязательной службы после Академии. В составе одной из пилотских групп самого крейсера. Поэтому Датч имел достаточно хорошее представление об управлении крейсером и его возможностях. "Стерегущий" был старым кораблем. Одним из ветеранов земного флота. Еще несколько лет - и его наверняка списали бы из состава Военно-Космических Сил. Он, на сколько знал Датч, в последнее время даже не имел полной комплектации мобильных бригад. Может, поэтому его так легко захватили блоковцы? И отдали с рук на руки Вегам. Несколько самых маленьких корабликов Вегов стояли сейчас в приемных ангарах крейсера. Остальные летели, как почетный эскорт, по обеим сторонам "Стерегущего". Блоковцы сняли с него все истребители и прочую мобильную технику, что еще была на нем, оставив Вегам только сам крейсер. Но он и без истребителей представлял из себя мощнейшее оружие. И это оружие сейчас теоретически находилось в подчинении у него, Датча Дагварда. Во всяком случае, до тех пор, пока Барча Дваса не передумает ему подчиняться.

- Мы на месте, - сообщил матриарх Вегов, появляясь на мостике и вставая рядом с Датчем. - Что мы делать будем?

Датч ответил не сразу. Было так странно стоять на командирском месте и смотреть, как прямо у твоих ног чернеет пустота, наполненная миллиардами звезд. Он помнил свое чувство, когда сидел внизу, за пилотским пультом, вместе с десятком других пилотов и оглядывался наверх, на стоящего вот так же, как он сейчас, седого человека в капитанской форме. Наверное, он мечтал, как однажды сам выйдет на капитанский мостик и будет повелевать, как некое наделенное властью сверхсущество, по слову которого приходит в движение огромный корабль. Мечтал? Не может быть, чтобы не мечтал. Но почему-то совершенно спокойно отказался от этой мечты. И не жалеет. Потому что... Датч затруднился бы объяснить причину. Это чувствовалось - как эхо огромной тяжести. Как если бы весь крейсер он должен был нести на себе. Не физическую тяжесть. Скорее, моральную ответственность за ту нечеловеческую разрушительную силу, которой пришлось бы командовать. Датч боялся, что никто не поймет, если он скажет, какие чувства он испытывает. Он не помнил, когда впервые это почувствовал. Он только помнил картинку, случайно найденную им в библиотечной книжке. Кто-то использовал этот кусочек картона как закладку. На картинке был изображен драконий глаз. То, что глаз драконий - художнику удалось каким-то чудом передать. А под просвечивающим драконьим веком было видно, что в глазу у него крошечная соринка. Такая маленькая по сравнению с глазом, что дракон даже не замечает ее. Эта соринка была - человеческой фигурой в доспехах и с мечом.

Датч подивился тогда странной фантазии художника. А потом, попав впервые на военный крейсер, он вспомнил картинку и наверное, ощутил себя тем безымянным рыцарем, сгинувшем в драконьем глазу. Нет, он не испугался. Но подумал, что чем меньше в космосе военных крейсеров всех видов - тем меньше драконов.

- Мы будем ждать здесь, - сказал он Барче Двасе, наблюдая, как копошатся вокруг пультов внизу маленькие фигурки.

Они уже достаточно сделали. Барча Дваса рассказала, где блоковцы оставили экипаж "Стерегущего". Эту информацию Динко по своим каналам передаст куда нужно. После того, как откроется, что крейсер украли именно блоковцы, пленников можно будет вытребовать вполне официальным путем. Скорее всего, разразится очередной межпланетный скандал. Но это будет потом. А сейчас нужно было выполнить обещание, данное адмиралу Ярусу Даасе.

***

- Ты уверена, что все правильно рассчитала? - в очередной раз спросил Рек.

- Да ты не дергайся, - порекомендовала На-Ла второму пилоту "Медузы".

Рек не мог не дергаться. Ему не нравилось, что Датч один на корабле с Вегами. И вообще не нравился весь план старшего брата. По мнению Река это вообще был не план, а сущее безумие. Рек не ожидал, что его рассудительный и благоразумный брат может измыслить нечто подобное и даже высказал сгоряча, что рисковать подобным образом ради лорда Хазара, которому пока что, судя по всему, смерть не угрожает, совершенно незачем. Но Датч и На-Ла (вредное создание) на пару стали уверять, что при правильном и точном расчете риск минимальный и никакого безумия в затее нет. Ну, разве что, самая малость.

- Когда они подойдут к запланированной точке? - снова сунулся к кадийке Рек.

- "Золотая звезда" выйдет на расчетную траекторию через три минуты, - оповестила его На-Ла. - Да ты не волнуйся. Если они не поменяют скорость, не выключат двигатели и не повернут в другую сторону - все будет так, как надо.

- Спасибо! Ты меня утешила, - не удержался от сарказма Рек.

На-Ла покосилась на него и пожала плечами. В сущности, Рек взрослый человек. И с мыслительными способностями у него все в порядке. Он вполне может сам догадаться, что если корабль счастьевцев поменяет курс - можно просто послать Датчу "отбой" и пересчитать все траектории заново. А если Рек может сам обо всем догадаться, зачем ему это объяснять? Поэтому На-Ла просто сказала:

- Следи за локатором.

Совершенно ненужное напоминание, потому что Рек и так не спускал глаз с медленно ползущей по локаторному экрану кляксы, обозначавшей местоположение счастьевского военного крейсера.

Ха-Лан с Алексом тоже смотрели за локатором, со своего корабля.

И Джон Динко занимался тем же с борта "Маленькой планеты".

Сейчас никто из них не мог ничем помочь капитану Дагварду. Все зависело от его способности заставить Вегов точно исполнять приказания. И от того, на сколько хорошо На-Ла рассчитала время и траекторию гиперпрыжка для "Стерегущего". И от того, на сколько старый земной крейсер сохранил свой запас прочности и маневренность.

Последняя минута ожидания подходила к концу.

***

- Двигателям - полную мощность! - скомандовал Датч Вегам. Он потратил немало сил на то, чтобы убедить этих суетливых созданий выполнять его приказы буквально и сразу. - Включить ускорение!

Легкая вибрация, ощутимая по большей части потому, что Датч ожидал ее почувствовать, прокатилась по кораблю. Она почти сразу исчезла. Зато стала заметно нарастать скорость. По инструкции положено было занять свое кресло и пристегнуться. Или хотя бы взяться за поручень. Датч сделал последнее. Отсюда, с капитанского мостика, разбег корабля чувствовался совсем не так, как снизу, с координационной палубы. Может быть потому, что открывался полный обзор?

- Достигнем начала ускорения через тридцать секунд! - доложила Барча Дваса, очень довольная своими пилотами. Она тоже не отошла и не села, а только вцепилась в ограждение, будто твердо решила повторять все, что вздумается сделать капитану.

"Стерегущий" покинул свое убежище между астероидным поясом и необитаемой планетой с длинным реестровым номером.

- У нас всего один шанс, - сказал Датч Барче Двасе.

Та приосанилась, хотя шерсть у нее на загривке стояла дыбом.

- Если промахнемся? Что тогда? - спросила она, наверное, в десятый раз.

- Не промахнемся, - серьезно пообещал капитан Дагвард.

Чтобы не допустить паники среди Вегов, он старался вести себя как можно увереннее. По счастью, предводительницу Вегов вполне устраивало то, что высокий капитан-землянин стоит сейчас рядом и так хорошо все планирует и командует. И она стремилась всеми силами доказать, что ее люди не подведут, а она сама полностью доверяет его руководству.

"Стерегущий" вместе со своим необычным экипажем идеально проделывал намеченный маневр. Противоперегрузочная система старого корабля действовала еще идеальней, так что почти не чувствовалось ускорения. Звезды привычно превратились в линии, раздробились и погасли. Датч прикрыл глаза, всей кожей ощутив забытое чувство падения в пустоту. Именно так воспринимаешь полет через гиперпространство, впервые оказавшись перед огромным обзорным стеклом военного крейсера. На "Медузе" с ее тремя квадратными метрами видимости невозможно испытать ничего подобного. Находясь в своем маленьком и надежном грузовозе Датч все время чувствовал верх и низ (хотя в космосе это относительные понятия и "низ" - это всего лишь та сторона, на которую смотрит брюхо твоего корабля). А сейчас он вынужден был зажмуриться, чтобы ощутить искусственную гравитацию "Стерегущего" и не позволить своему вестибулярному аппарату зависеть от капризов психики. Через несколько секунд нормальное восприятие восстановилось и он разлепил веки. Он все еще стоял на мостике и держался за поручень. Впереди висела пустота, а рядом, зажмурившись, стояла Барча Дваса, матриарх и предводительница Вегов. Она открыла один глаз и покосилась на Датча. И тут же открыла второй глаз.

- Скажи своим пилотам, чтобы перед выходом из гиперпространства включили все сканнеры на круговой обзор, - скомандовал Датч.

Им оставалось меньше пяти минут до начала торможения.

***

Большим и очень большим кораблям нужно много места для маневров. И моментально менять скорость они не могут.

- В 11-м секторе сканнеры засекли тормозящий на выходе из гиперпространства объект, - доложил капитану дежурный.

Корабли то и дело прилетали на Шаблин'гвас и улетали с нее. Поэтому счастьевский капитан Мин Тор не сразу встревожился.

- Идентифицируйте его! - отдал он приказ. Потом подумал и решил все же подняться на мостик.

- Земной крейсер дальнего радиуса действия, - доложил дежурный.

Первое, что пришло в голову капитану: "земляне хотят вмешаться в переговоры". Но в следующую секунду все стало гораздо хуже.

- Это "Стерегущий"!

- Что?!! Этого не хватало...

Капитан Мин Тор накинулся на связиста.

- Срочно установите шифрованный канал! Вызовите Барчу Двасу! Что творит эта... особа? Зачем она прилетела?

- Капитан! Они не отзываются.

***

- Стабилизировать скорость! Начать разворот!

Датч в очередной раз пожалел, что вместо квалифицированной команды в его распоряжении несколько сотен диковатых и впечатлительных Вегов. "Стерегущий" вышел на ювелирно рассчитанную На-Лой траекторию и стремительно приближался к "Золотой звезде". Мощный бронированный нос смотрел сейчас почти что в бок счастьевскому кораблю. Счастьевцев не должен сильно взволновать этот маневр. Тормозящий с гиперскорости крейсер находился на достаточном расстоянии, чтобы погасить скорость и пропустить "Золотую звезду" спокойно следовать по занятой ею орбите.

Счастьевцы не испугались, потому что не знали конечной цели "Стерегущего" и его экипажа. Зато эту цель знали Веги. И вообразили, что уже сию секунду врежутся. Веги иногда грабили космические колонии. В исключительных случаях они брали корабли на абордаж, но никогда не таранили их. Причина проста: чаще их корабли были так ветхи, что таран мог быть бы их последней операцией.

Несмотря на проведенную Датчем (с помощью Барчи Двасы) разъяснительную работу, веги перепугались. Одно дело слушать чей-то план и кивать головами. Другое - увидеть своими глазами, прямо по курсу корабля, бок счастьевского крейсера.

Веги подняли галдеж и повскакивали с пилотских мест. Кто-то кинулся к центральному пульту и принялся жать на все кнопки подряд. В панике Вег забыл, как включается торможение. И отключить автопилот сразу не догадался.

Датч сбежал на координационную палубу, расталкивая мечущихся во все стороны Вегов. Мельком заметил, как какой-то замухрышка от страха спрятался за кресло.

- Держать курс! - заорал капитан Дагвард, чудом перекрыв шум. - Барча!!!

Матриархиня отстала. Датч схватил за загривок того Вега, что сражался с центральным пультом, и отшвырнул прочь. Быстро набрал несколько команд, стараясь удержать нужный курс. "Золотая звезда" росла, заслоняя обзор. Датчу показалось, что она ускользает слишком быстро, что они не успеют достать до двигательного отсека. Стиснув зубы, капитан Дагвард удержался и не стал прибавлять скорости. Дальномер говорил, что они движутся именно так, как надо. Расстояние сокращалось. Кто-то упорно пробивался на связь на волне счастьевцев. Датч вырубил передатчик.

Крики и гвалт пошли на убыль. Зато стали слышны гневные выкрики и шлепки: Барча Дваса щедро раздавала оплеухи, приводя в чувство своих людей. Потом она оказалась рядом.

- Врежемся! - рявкнула она прямо ему в ухо.

Датч озверел и рявкнул еще громче:

- Да!!! - И тут же добавил: - Забыла, зачем мы здесь?

Пульт замигал красными огоньками. Автоматический дальномер предупреждал о грозящем столкновении с большим объектом.

- Знаю! - ответил ему Датч, словно дальномер, как и веги, мог услышать.

Счастьевцы будто все еще надеялись, что "Стерегущий" пройдет мимо. Может, не верили, что Веги так и не погасят скорость. Они не пытались отклониться от курса. Если бы их капитан оказался более сообразительным (или недоверчивым), он приказал бы включить главный двигатель, едва "Стерегущий" оказался в зоне прямой видимости. Но теперь было слишком поздно. Потому, что двигатель сразу не включишь. И потому, что корабль такой массы, как "Золотая звезда" просто не мог повернуть моментально.

***

- Они тормозят! - завопила На-Ла, подскакивая в своем навигаторском кресле. - Смотри! Они тормозят! Тупые, трусливые... Надо идти быстрее!!! Веги!... Трусы!

Рек молча следил за тем, как быстро движется на экране локатора "Стерегущий". Он хорошо понимал: На-Ла паникует зря. Ей просто не терпится, чтобы все произошло скорее. Она так старалась вычислить траекторию для старого корабля, которым сейчас командовал Датч, так тщательно работала над задачей по сведению скорости, массы и направления, что теперь боится, что ее работу загубят из-за какой-нибудь мелочи.

- Они не успеют! - снова завопила На-Ла. - Веги! Зачем они тормозят?!!

Она покосилась на Река, но второй пилот "Медузы" никак не реагировал на ее крики. Даже не кивнул в знак того, что ее поддерживает. Тогда кадийка обиделась, перестала прыгать и молча села.

***

- Почему они не тормозят?! - выкрикнул один из пилотов "Золотой звезды".

"Стерегущий" был уже совсем рядом. Громкие прерывистые звуки сирены предупреждали об опасности столкновения.

- "Стерегущий" на связи? - потребовал от связиста капитан Мин Тор.

- Они молчат!

- Вызывайте! Двигатели на полную мощность!

- Почему они не тормозят?

- Веги! Да они вообще управлять не умеют! Какой идиот отдал им этот корабль?.. Почему они не тормозят?!..

***

- Приготовиться к удару! - Капитан Дагвард сам уперся в край пульта.

Позади, сбоку, наверху, по всему кораблю Веги хватались за все, что оказывалось под руками.

Нос старого крейсера коснулся кормы "Золотой звезды".

***

Слишком поздно маневрировать...

Капитан "Золотой Звезды" Мин Тор услышал отдаленный гул. Секунда - и его перекрыл непрерывный вой сирен. Это походило на отдаленный толчок землетрясения. Началось в кормовом отсеке и прокатилось по всему кораблю. Капитан схватился за поручень.

***

"Стерегущий" был больше примерно на треть. И тяжелее на столько же. Рек смотрел на монитор, почти физически ощущая грохот и скрежет, которые раздавались сейчас там, на орбите. "Стерегущий", кажется, даже не снизил скорости. Видно было, как он гонит впереди себя несколько крупных обломков (скорее всего, кусков обшивки), постепенно разворачиваясь и отходя от счастьевского корабля.

- Здорово! - восхищенно вопила На-Ла. - Я говорила, что все получится!

Рек наблюдал за "Стерегущим", стараясь оценить повреждения, полученные крейсером. Судя по тому, как он гасил скорость и разворачивался, все еще задевая боком остатки двигательного отсека "Золотой звезды", они были минимальными.

- Здорово, - согласился Рек без особого восторга. Он слишком нервничал из-за опасности, которая угрожала его брату и не умел радоваться разрушениям. - Следи за связью. Вдруг Датчу понадобится наша помощь, - напомнил он кадийке.

***

- Повреждения? - потребовал отчета капитан Дагвард.

- Мы поцарапали нос, - не без высокомерия ответила Датчу предводительница Вегов.

- А точнее?

Барча Дваса задрала подбородок, что означало примерно: какая разница? Но все же снизошла до того, чтобы сказать:

- "Золотой Звезде" хуже.

Датч понял, что в данный момент от нее не будет толку и повернулся к пульту, вспоминая тонкости управления военным крейсером и стараясь запустить диагностику. С третьего раза у него получилось. Наружные сенсоры показали нарушение целостности верхнего слоя бронированной обшивки. Ничего серьезного. Датч переключился на управление и огляделся: помогает ли ему хоть кто-нибудь из Вегов?

Как бы не так!

Пасть духом и окончательно перепугаться экипаж "Стерегущего" не успел. Осознание победы над врагом перебило остатки неуверенности. Это был первый таран, хотя и мини-таран в их жизни. Веги снова принялись вопить. Гораздо громче, чем от страха. Они вопили, прыгали, крутились в креслах, трясли друг друга, толкались и лезли то к пультам, то к обзорному стеклу. Толпа на координационной палубе росла по мере того, как отовсюду сбегались все, кто был на "Стерегущем". Толпа перемещалась из стороны в сторону, как железные опилки за магнитом. Датч знал, что Веги умеют устраивать шум, когда захотят. Но не ожидал, что шум может оказаться такой силы. Из всех их выкриков капитан смог разобрать только два слова, повторяемые на все лады, скандируемые множеством на редкость объемистых глоток: "Барча Дваса! Барча Дваса!.."

Датч решил, что они радуются и выражают свой восторг за то, что она выбрала такого хорошего капитана, который подстроил такое хорошее столкновение.

С минуту старший Дагвард просто сидел, откинувшись на спинку кресла. Сирены перестали выть - и на том спасибо. Монитор продолжал выдавать данные о незначительных повреждениях обшивки и перегрузке (уже ликвидированной) в двигательной системе. Автопилот послушно завершал торможение и разворачивал корабль. Тогда Датч оставил пульт, встал, выловил из толпы Барчу Двасу и решительно встряхнул.

- Хватит!

Как круги от брошенного в воду камня - лица Вегов стали разворачиваться в его сторону. Крики пошли на убыль.

- Ты помнишь, что надо делать дальше? - напустился Датч на Барчу Двасу.

Обращенные к нему темные глаза Вегов поблескивали.

- Барча Дваса помнит и уже делает, - доложила предводительница, покладисто садясь перед пультом и включая открытый канал связи.

- Барча Дваса вызывает всех, кто ее слышит. Барча Дваса привела "Стерегущий". "Счастье человечества" больше не командуют Барчей Двасой!

***

- Двигательный отсек имеет значительные повреждения наружной обшивки, - доложили командиру "Золотой звезды", капитану Мину Тору. - Аварийные переборки закрыты. Мы не можем задействовать вспомогательный двигатель больше чем на тридцать процентов. Может не выдержать внешний слой.

Капитан яростно вздохнул и призвал на помощь свою тренированную выдержку. С такими повреждениями и речи нет о том, чтобы делать резкие движения. Разгерметизация защитных слоев на двигателях усилит неизбежную вибрацию при попытке увеличить тягу. Внешние слои обшивки могут начать отслаиваться, начиная с места первичного повреждения. И потянут за собой внутренние, гораздо более важные для безопасности всего корабля, пласты.

- Что еще?

- Диагностика окончена!

- Ну?!

- Капитан! Замкнуло несколько продольных линий. Отсутствует потенциал для гиперпрыжка. Ремонт произвести на орбите невозможно... - техник явно что-то не договаривал.

- Что еще?! - на этот раз почти крикнул капитан Мин Тор.

- Только что "Стерегущий" вышел на связь по открытому каналу. Они говорят, что привели "Стерегущий", чтобы сдать его землянам. Обвиняют во всем нас, капитан. Утверждают, что мы наняли их для нападения на эльдорианскую колонию.

Предатели! И кому только пришла идея поверить Вегам?! Кому пришло в голову нанимать эту Барчу Двасу?! Разве можно верить этим космическим выродкам? Мерзавцы! Грязные, мохнорылые мерзавцы!! Вот почему они не выходили на связь!..

Капитан "Золотой звезды" подавил гнев. Сейчас уже ничего не сделаешь. Надо думать о корабле и о ремонте и о том как он будет отчитываться перед начальством, почему он допустил столкновение. За то что наняли Барчу Двасу должны будут отвечать другие. А ему надо думать, как составлять отчет о столкновении. Или о намеренном таране?.. "Конечно о таране! - спасительное словосочетание пришло в голову Мину Тору. - И то, что это был именно таран, как раз и подтверждает выступление этой главарихи".

***

Капитан Датч Дагвард поднялся обратно на капитанский мостик и оглянулся. Обзорное стекло огромного старого крейсера позволяло ему видеть сразу висящую слева красноватую планету Шаблин'гвас и два самых крупных ее спутника, слева - корабль счастьевцев (с расстояния он казался почти не поврежденным), а впереди и сверху - множество звезд и другие спутники. Не так уж неприятно, в конечном итоге, ощущать себя капитаном военного крейсера. Разумеется, если риск, которому он подверг себя и Вегов, а так же простых служак с Гаммы-249, оправдается. Если "Золотая звезда" сядет на планету для ремонта, если Хазар на ней, если диверсанты адмирала Даасы сделают свою часть работы... В общем, очень много если. Как обычно.

- Я передала все, что нужно, - заверила его Барча Дваса, подходя и становясь рядом.

- Осталось вернуть крейсер тем, кому он принадлежит, - напомнил Датч.

Барча Дваса повела было глазами кверху. Но передумала изображать несогласие.

- Что ты будешь делать? - вместо этого спросила она.

- Мне надо вернуться на Планету Закатов. Незаметно. Иначе счастьевцы будут вопить, что вами командовали земляне.

Матриарх Вегов со значением (понятным ей одной) покрутила головой.

- Я лечу говорить с эльдорианами. Ты полетишь с нами. Автопогрузчик привезет нам наш груз. Ты сядешь в него и уедешь, - объяснила она Датчу, очень довольная тем, что все продумала. Абсолютно все. Даже то, о чем капитан Дагвард пока еще не догадывается.

Но Датч не смотрел на Барчу Двасу и не гадал, что у нее на уме. Он устал и хотел поскорее вернуться на "Медузу". Его пребывание на "Стерегущем" в компании Вегов и так слишком затянулось.

***

- Может, ты объяснишь мне, что происходит, - спросила Марион у своего мужа после того, как потратила целых 20 минут на укладывание детей в кровати.

На "Маленькой планете" поддерживался строгий график сна и бодрствования и обычно сильного сопротивления со стороны своих отпрысков чета Динко не встречала. Но на Шаблин'гвас, а еще точнее, в Огидор'чики, корабельное время не совпадало с местным часов на 11, а вокруг царило столько интересного, что поддержание дисциплины превратилось в испытание родительской воли.

Джон Динко потянулся в пилотском кресле и лукаво посмотрел на жену.

- Наши друзья эльдориане передумали вступать в Полярный Блок, - ответил он охотно.

- Замечательная новость, - признала Марион, ероша густую чалую шевелюру мужа. - А какое отношение к этому имеешь ты?

- Я? - очень естественно удивился Джон.

Когда Марион соглашалась выйти замуж за Джона Динко, она представления не имела, чем занимается ее муж. Догадывалась, правда, что его долгие командировки имеют вовсе не коммерческий характер и вряд ли ее муж зарабатывает должностью коммивояжера. Но помалкивала и не высказывала предположений вслух, понимая, что есть вещи, о которых ей все равно не скажут правды. Впервые Марион столкнулась с конкретным указанием на его работу, когда однажды, после его очередного долгого отсутствия, ей позвонили из госпиталя и сообщили, что с Джоном все в порядке и она может навестить его. При чем первое, что он сам сообщил жене, когда та пришла: он уходит в отставку. Марион сказала: "Я так и знала!", не уточняя, что конкретно она могла знать.

С тех пор прошло немало времени и Марион уже привыкла, что не только наладка звездных трасс занимает ум ее мужа и далеко не все важные события в мире происходят без его участия. То, что он ушел в отставку и больше официально не служит в Управлении Внешней Разведки Земного Содружества (она теперь точно знала, что он служил именно там), не вводило ее в заблуждение. Так же как и его невинный тон.

- Не прикидывайся.

- Ну хорошо, - покладисто согласился Джон Динко. - Признаюсь честно: моей заслуги тут - минимум. Я лишь случайно услышал один интересный разговор, который показался любопытным еще кое кому кроме меня. А в остальном мне осталась роль постороннего наблюдателя.

- А также постороннего слушателя, - поддразнила Марион, садясь в соседнее кресло. - Я знала, что иду замуж за очень неспокойного человека.

- Дорогая! Я - просто воплощение спокойствия, - не согласился Джон. - Когда я узнаю нечто любопытное, я сажусь и спокойно начинаю думать.

- И додумываешься до того, что без твоего вмешательства в галактике воцарится хаос. А потом ты начинаешь действовать.

- Ну, это не совсем так...

- Правда?

- Хорошо. Рассказываю вкратце...

"Вкратце" растянулось приблизительно на пол часа, но Марион, как примерная жена, слушала почти не перебивая. Один только раз уточнила:

- А как Датч заставил счастевский крейсер сесть?

- Видишь ли, - сбился со стройного повествования Джон. - В общем, я не могу рассказать тебе всего. Тем более, что официально ни один землянин в этом не участвовал.

- А неофициально?

- Ну, что я могу сказать?.. Веги - не слишком хорошие пилоты, случайно задели крейсер счастевцев... Так, слегка тюкнули носом по его двигателям, когда тормозили на выходе из гиперпространства. При чем тут Датч?

За неимением под рукой шевелюры мужа, Марион запустила пальцы в свои собственные волосы и тяжко вздохнула. Но решила не настаивать и оставила тему участия Датча в деле подбития счастьевского корабля.

- И что было дальше? - спросила она вместо этого. - Я имею в виду, когда "Золотая звезда" совершила вынужденную посадку для ремонта?

- Не знаю, - признался Динко.

- Как это - не знаешь?! - возмутилась его жена, ожидавшая чего угодно, только не такой откровенной лжи.

- Да честное слово, не знаю! - глядя на нее непорочными, широко распахнутыми глазами, ответил бывший разведчик. - Лорда Хазара спасали люди адмирала Даасы. Как они пробрались на охраняемый крейсер и вывели его оттуда -для всех нас полная загадка. Эльдориане - вообще таинственный народ. И если счастьевцы считают, что способны с ними тягаться - это их личная беда. Я на их месте не стал бы злить эльдорианского адмирала.

- На месте счастьевцев я не стала бы злить Джона Динко, - заметила Марион абсолютно серьезным тоном. - Иначе он ухватится за колесо истории и начнет поворачивать, так что никто не обрадуется.

- Ты слишком высокого мнения о моей персоне, - возразил Динко.

- Ты слишком часто оправдываешь это мнение, - вернула ему Марион. - Так что там было дальше с лордом Хазаром?

- Адмирал Дааса получил назад своего горячо любимого младшего брата, посадил под домашний арест до конца переговоров (на всякий случай, чтобы снова не похитили) и тут же заявил, что не считает возможным продолжать переговоры с правительством, которое использует в достижении политических успехов столь низкие и коварные приемы. А тут еще Барча Дваса напомнила о себе и своих записях, из которых весь мир узнал наконец, кто на самом деле захватил "Стерегущий". Естественно, после всего этого эльдорианам осталось только гордо встать и покинуть зал переговоров. Что они и сделали. И заметь, счастьевцы даже не попытались их остановить.

- А в сегодняшних газетах они объявят, что все это - тщательно продуманная и подстроенная Земным Содружеством мистификация?

- Может быть, - кивнув, согласился Джон. - Но для эльдориан это уже не будет иметь значение.

- И ты хочешь сказать, - начала Мэрион, - что все это вы провернули, пока мы ходили по магазинам?

- Ну что ты! - с готовностью опроверг ее предположение Динко. - Вы успели еще поужинать и поспать.

Марион рассмеялась.

- Да, немного дольше, - признала она. И спросила: - А Барча Дваса?

- О, эта особа напоследок преподнесла сюрприз: смылась вместе со своим воинством. И с крейсером, естественно.

- В общем, можно сказать, что мы все неплохо провели выходные, - подвела итог Мэрион.

- Отлично! - беззаботно подтвердил ее муж. - Можем смело возвращаться к нашим метеоритным потокам и черным дырам. Примерно через пять часов стартуем в свой любимый 342-й сектор.

Состояние коммерческих линий и корректировка навигационных карт была не менее важным делом, чем шпионские страсти на просторах галактики. Во всяком случае, по мнению жены бывшего разведчика Джона Динко. Поэтому она удовлетворенно кивнула и потянулась к пульту: проверить диагностику систем и убедиться, что посреди своих важных дел ее муж не забыл пополнить запасы воды и топлива для их "Маленькой планеты".